Zweiter Mars-Rover zum Roten Planeten gestartet

- Cape Canaveral - Aufatmen bei der NASA: Nach mehrfachen Startverschiebungen ist der amerikanische Mars-Landeroboter "Opportunity" jetzt auf dem Flug zum Roten Planeten. An Bord einer Delta-Rakete brach das Hightech-Fahrzeug am frühen Dienstagmorgen MESZ auf dem Weltraumbahnhof Cape Canaveral (Florida) zu seiner sieben Monate langen Reise auf. Zusammen mit seinem vor rund vier Wochen gestarteten "Zwillingsbruder" "Spirit" soll der Roboter auf dem Mars nach Spuren von Wasser und mikroorganischem Leben suchen.

<P>Ursprünglich sollte sich "Opportunity" schon am 24. Juni auf den Weg machen. Aber technische Probleme und schlechtes Wetter verhinderten den Start immer wieder. Auch am Dienstagmorgen hatte es noch einmal eine Schrecksekunde gegeben. Wegen eines verstopften Ventils wurde der Countdown 15 Sekunden vor dem geplanten Starttermin um 4.35 Uhr MESZ unterbrochen. Das Problem konnte dann aber binnen kurzer Zeit behoben werden und die Trägerrakete mit ihrer Fracht im Rahmen eines zweiten Startfensters rund 40 Minuten später abheben.</P><P>Die beiden baugleichen Landeroboter sollen den Planeten im Januar erreichen und dann mit Hilfe von Fallschirmen und geschützt durch Prallsäcke landen. Dann werden die sechsrädrigen, 180 Kilogramm schweren Geländefahrzeuge ihre Umgebung erkunden. Die Weltraumbehörde NASA rechnet damit, dass die Roboter mindestens drei Monate "überleben" und in dieser Zeit mehrere hundert Meter zurücklegen werden.</P><P>Mit Hilfe ihrer Kameras können die Rover eigenständig Felsen, Gräben und andere Hindernisse erkennen und ihnen ausweichen. Beide Fahrzeuge sind auch mit deutscher Technologie ausgerüstet: einem von der Mainzer Johannes-Gutenberg-Universität entwickeltem Mössbauer- Spektrometer und einem Röntgen-Spektrometer des Max-Planck-Instituts. Mit diesen Instrumenten können die Roboter Gesteinsproben analysieren. Interessierte auf der Erde haben die Möglichkeit, die Exkursionen im Fernsehen und im Internet zu verfolgen.</P><P>Mit den amerikanischen Mars-Rovern sind nun drei Sonden auf dem Flug zum Mars. Eine Woche vor "Spirit" war der europäische "Mars- Express" auf die Reise geschickt worden. Er soll Ende Dezember sein Ziel erreichen und den Landeroboter "Beagle 2" aussetzen.</P>

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